El latón es el metal principal para la transición global de energía verde. Sin embargo, hay otro metal que es vital para el proceso, y este es el litio. Este artículo está dedicado a este material, utilizado principalmente en baterías y unidades de almacenamiento de energía. A diferencia de las cotizaciones del latón, las cotizaciones del litio cotizan cerca de sus máximos históricos en lugar de caer. En los últimos dos años, los precios del litio aumentaron un 1,280%. Este artículo explica cómo es este metal y qué empresas lo producen y comercializan.

Litio

El litio es un metal alcalino ligero y blando de color blanco plateado. Se usa bastante, incluso en fuentes químicas de electricidad, metalurgia, electrónica, energía nuclear, atención médica, lubricantes, industria espacial, industria del vidrio, etc. Los principales consumidores de litio son la industria del vidrio (29%) y la energía (27%).

Las principales minas de litio están situadas en el llamado Triángulo de Litio en el territorio de Argentina, Bolivia y Chile. Esta región posee alrededor del 70% de las reservas mundiales de litio. La lista Top 5 de países con mayores reservas incluye a Bolivia, Argentina, Chile, Australia y China.

Cómo se extrae el litio

Hay dos formas de extraer litio. El primero es el método del mineral. Implica la construcción de una mina o explotación de canteras. El metal en sí se produce a partir de minerales de pegmatita. La segunda forma es producir litio a partir de una solución de agua.

El segundo método cuesta menos: la solución se bombea a la superficie desde una profundidad de varios metros. Llena enormes charcos y luego se evapora bajo el sol, dejando en los charcos un concentrado que se recolecta y transporta a la planta. Allí se separa el litio de la harina blanca, se prensa en ladrillos y se envía a los clientes.

El segundo método solo se usa en países con clima seco. En muchas tierras del norte difícilmente se puede usar este método porque se necesitará calentar agua en el proceso de recolección de litio, y esto implica costos adicionales. Por lo tanto, solo los países con fuentes de energía extremadamente baratas pueden permitírselo.

La minería de litio daña el medio ambiente

Los países desarrollados apuntan a cambiar a energía verde, disminuyendo las emisiones en el medio ambiente. Sin embargo, alguien tiene que pagar por esto. En nuestro caso, la naturaleza sufre en los países donde se produce litio por evaporación de agua. Para obtener una tonelada de litio, se deben bombear 2 millones de litros de agua de las reservas del suelo. Como resultado, la cantidad de tierras fértiles se reduce, los desechos peligrosos contaminan los ríos y matan a todos los seres vivos.

Qué influye en los precios del litio

Como se dijo anteriormente, el litio se usa ampliamente y siempre ha tenido demanda. Sin embargo, los volúmenes requeridos por el mercado global solían ser mucho menores que en la actualidad, y las empresas de litio lograron satisfacer la demanda por completo. La situación cambió abruptamente cuando la humanidad comenzó la producción en masa de autos eléctricos porque el litio se usa en las baterías. Entonces, el precio del metal comenzó a crecer de inmediato.

Eche un vistazo al diagrama de ventas globales de autos eléctricos. Desde 2014, las ventas de coches eléctricos han ido en aumento. En 2018 y 2019, los volúmenes de venta se mantuvieron en niveles más o menos iguales, es decir, hubo una pequeña pausa. Sin embargo, en 2020 y 2021, las ventas se duplicaron.

Ventas de coches eléctricos en todo el mundo
Ventas de coches eléctricos en todo el mundo

Ahora echa un vistazo a la tabla de precios de litio. En 2015, las cotizaciones subieron un 300%, luego en 2018-2019 el precio volvió al nivel de 2015 (esos años, las ventas de autos eléctricos no crecieron). Y en 2020, el crecimiento de las cotizaciones comenzó nuevamente, y ahora las cotizaciones han aumentado en un 1,280%.

Gráfico de precios de litio
Gráfico de precios de litio

La dinámica de las ventas de autos eléctricos y los precios del litio se correlacionan. Por lo tanto, la principal demanda de litio la crea la industria automotriz. Y cuantos más coches eléctricos aparecen, mayor es la demanda del metal.

Ahora echa un vistazo a la previsión de ventas de coches eléctricos para 2040, presentada por el Observatorio Europeo de Combustibles Alternativos.

Previsión de ventas de coches eléctricos
Previsión de ventas de coches eléctricos

Según el pronóstico, estamos solo al principio. 2021 apenas se nota en el diagrama. ¿Qué sucede con los precios del litio en el futuro si se supone que la demanda será colosal?

¿Qué empresas producen y venden litio?

En el mercado mundial del litio, los líderes son empresas estadounidenses, asiáticas y australianas. La más grande es la American Albemarle Corporation (NYSE: ALB).

Corporación Albemarle

Albemarle Corporation extrae, produce y vende productos químicos y metales especializados. En el segmento de litio, la empresa ofrece carbonato, hidróxido, cloruro de litio y otros productos de litio, utilizados en baterías de litio, entre otros. En Phoenix, en una conferencia, la empresa anunció que iba a utilizar el dinero ganado con el aumento de los precios del litio para construir una nueva planta capaz de producir 100 mil toneladas métricas del metal al año, que es más de lo que produce toda la empresa actualmente. .

Las citas de Albemarle las acciones va a lo largo de las cotizaciones de litio. El crecimiento activo comenzó en 2020. A estas alturas, las cotizaciones han crecido un 400 % y se cotizan cerca de un máximo histórico.

Gráfico del precio de las acciones de Albemarle Corporation
Gráfico del precio de las acciones de Albemarle Corporation

Corporación Livent

Una empresa estadounidense más entre los mayores proveedores de litio se llama Livent Corporation (NYSE: LTHM). Livent Corporation extrae, produce y vende compuestos de litio altamente eficientes que se utilizan en baterías, metalurgia, industria aerocósmica y farmacéutica. Las plantas de la compañía están ubicadas en los EE. UU., Argentina, India, China e Inglaterra.

El pasado 26 de julio supimos que Livent Corporation había firmado un contrato a largo plazo para el suministro de hidróxido de litio a General Motors. Al igual que las acciones de Albemarle Corporation en 2020, las acciones de Livent Corporation comenzaron a crecer abruptamente. Por ahora, han crecido un 520%.

Gráfico del precio de las acciones de Livent Corporation
Gráfico del precio de las acciones de Livent Corporation

Sociedad Química y Minera de Chile

Como se dijo anteriormente, la lista Top 5 de países con las mayores reservas de litio incluye a Chile. Por lo tanto, la Sociedad Chilena Química y Minera de Chile también merece atención. Sus acciones cotizan en NYSE bajo el ticker SQM.

¿Por qué Chile? En este país, el litio también es extraído por empresas extranjeras, incluida Albemarle Corporation. En abril se conoció que las autoridades chilenas demandaron a BHP Group Limited (NYSE: BHP), Antofagasta (LSE: ANTO) y Albemarle. Acusan a las empresas de dañar el medio ambiente. En otras palabras, el gobierno chileno puede bloquear el trabajo de otras empresas en las minas nacionales, dando simultáneamente luz verde a Sociedad Química y Minera de Chile, para que la empresa pueda aumentar los volúmenes de producción y las ganancias.

Las acciones de la empresa chilena también han estado creciendo desde 2020, aumentando un 580% hasta ahora. Este es el crecimiento más impresionante entre los emisores presentados anteriormente.

Gráfico del precio de las acciones de Sociedad Química y Minera de Chile
Gráfico del precio de las acciones de Sociedad Química y Minera de Chile

Riesgos y ETFs de litio

Los primeros a mencionar son los riesgos políticos, es decir, las limitaciones impuestas al negocio de empresas extranjeras en ciertos países, como en Chile. Estas situaciones tendrán una buena influencia en los precios del litio, lo que significa que el precio podría crecer después de tales eventos, sin embargo, las empresas a las que se les imponen las limitaciones sufrirán una caída en el precio de las acciones. Para evitar los riesgos que implica invertir en una empresa, los inversores podrían considerar el litio ETFs, como Global X Lithium & Battery Tech ETF (NYSE: LIT) o Amplify Lithium & Battery Technology ETF (BATT).

El segundo riesgo se basa en inversiones activas en la minería del litio que pueden hacer que la oferta supere la demanda. En este caso, las cotizaciones del litio comenzarán a bajar, y las empresas que han invertido en aumentar la producción incumplirán sus pasivos financieros porque sus ingresos caerán.

Pensamientos de cierre

El latón, el platino, el mineral de hierro y el acero han tenido una caída de precios recientemente. El litio es el único metal que ahora cotiza en sus máximos históricos. Los fabricantes de automóviles eléctricos siguen reportando un crecimiento de las ventas. Por ejemplo, Li Auto (NASDAQ: LI), Nio (NYSE: NIO), XPeng (NYSE: XPEV) acaban de informar que sus ventas aumentaron entre un 21 % y un 43 %. El regulador chino anunció que podría continuar con los programas especiales para autos eléctricos hasta fines de 2022. Todo esto respaldará el mercado de autos eléctricos en China, y la tendencia mundial de energía verde acelerará el crecimiento de los precios del litio.

Es probable que la demanda de litio siga siendo alta en los próximos años. Esto, a su vez, influirá en los precios que se mantendrán en sus máximos históricos o crecerán. De tal escenario, las compañías de litio definitivamente pueden beneficiarse.

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Ha estado en el mercado financiero desde 2004. Desde 2012, ha estado negociando acciones en una bolsa estadounidense y publica artículos analíticos en el mercado de valores. Participa activamente en la preparación y realización de seminarios web educativos de RoboForex.